David W. Johnson es un psicólogo social cuya investigación se ha centrado en cuatro áreas superpuestas: esfuerzos cooperativos, competitivos, e individualistas; controversia constructiva; resolución de conflictos y mediación entre iguales; y aprendizaje experiencial para la enseñanza de destrezas interpersonales y para grupos pequeños. En estas áreas, Johnson ha participado en un ciclo de (a) revisión de la literatura de investigación, (b) resumen, modificación y extensión de la teoría existente; (c) creación, validación y refinado de la nueva teoría; (d) creación e implementación de procedimientos operacionales que aplican la teoría validada, y (e) revisión de la teoría en base a la implementación. Johnson ha desarrollado y aplicado el conocimiento psicológico para mejorar prácticas de los sistemas educativos.

Johnson nació en Muncie, Indiana en 1.940. Creció en una familia de siete hijos, viviendo varios años en una granja familiar. Actualmente vive en Minneapolis, Minnesota. Se graduó por la Universidad Ball State en el año 1.962, recibió un master y un doctorado en psicología social por la Teachers College, Universidad de Columbia entre 1.964 y 1.966 respectivamente, con Morton Deutsch como tutor para su disertación.

Desde 1.966, ha trabajado en el Departamento de Psicología Educacional de la Universidad de Minnesota, convirtiéndose en profesor titular en 1.973. Su hermano Roger Johnson entró en la Universidad de Minnesota en 1.969 y juntos fundaron el Centro de Aprendizaje Cooperativo.